FOLLETÍN > ENTREGA 40

Tragedy & Hope. A History of the World in Our Time. 1966. The MacMillan Company, New York; Collier MacMillan Limited, London. [Traducción de A. Mazzucchelli].

Carroll Quigley 

Estalinismo, de 1924 a 1939 (continuación…)

Los bolcheviques asumieron, como un axioma, que los países capitalistas no permitirían a la Unión Soviética construir un sistema socialista exitoso que hiciera obsoleto todo el capitalismo. Esta idea fue reforzada por una teoría, a la que Lenin hizo una contribución principal, de que «el imperialismo es la última etapa del capitalismo». Según esta teoría, un país capitalista plenamente industrializado entra en un período de depresión económica que le lleva a adoptar un programa de agresión bélica. La teoría insistía en que la distribución de la renta en una sociedad capitalista llegaría a ser tan desigual que las masas populares no obtendrían ingresos suficientes para comprar los bienes que producían las plantas industriales. A medida que esos bienes no vendidos se acumularan con la disminución de los beneficios y la profundización de la depresión, se produciría un giro hacia la producción de armamento para obtener beneficios y producir bienes que pudieran venderse y se aplicaría una política exterior cada vez más agresiva para obtener mercados para los bienes no vendidos en los países atrasados o subdesarrollados. Este imperialismo agresivo, según los pensadores soviéticos, convertiría inevitablemente a Rusia en objetivo de agresión para evitar que un sistema comunista exitoso se convirtiera en un modelo atractivo para el proletariado descontento de los países capitalistas. Según Trotsky, todas estas verdades hacían bastante obvio que el «socialismo en un solo país» era una idea imposible, especialmente si ese único país era tan pobre y atrasado como Rusia. Para Trotsky y sus amigos parecía bastante claro que la salvación del sistema soviético debía buscarse en una revolución mundial que trajera al lado de Rusia como aliados a otros países, especialmente a un país industrial tan avanzado como Alemania.

Mientras la lucha interna entre Trotsky y Stalin recorría su fatigoso camino en 1923-1927, quedó bastante claro no sólo que la revolución mundial era imposible y que Alemania no iba ni a una revolución comunista ni a una alianza con los soviéticos, sino que también quedó igualmente claro que zonas «coloniales oprimidas» como China no iban a aliarse con la Unión Soviética. El «comunismo en un solo país» tuvo que ser adoptado como política de Rusia simplemente porque no había alternativa.

El comunismo en un solo país exigía, según los pensadores bolcheviques, que el país se industrializara a una velocidad vertiginosa, fueran cuales fueran el despilfarro y las penurias, y que hiciera hincapié en la industria pesada y el armamento en lugar de en el aumento del nivel de vida. Esto significaba que los bienes producidos por los campesinos debían serles arrebatados, por coacción política, sin ninguna contrapartida económica, y que debía utilizarse lo último en terror autoritario para impedir que los campesinos redujeran su nivel de producción a sus propias necesidades de consumo, como habían hecho en el período del «comunismo de guerra» de 1918-1921. Esto significaba que el primer paso hacia la industrialización de Rusia requería que el campesinado fuera doblegado por el terror y reorganizado desde una base capitalista de granjas privadas a un sistema socialista de granjas colectivas. Además, para impedir que los países capitalistas imperialistas se aprovecharan del inevitable malestar que este programa crearía en Rusia, era necesario aplastar todo tipo de espionaje extranjero, resistencia al Estado bolchevique, pensamiento independiente o descontento público. Éstos debían ser aplastados mediante el terror, de modo que toda Rusia pudiera convertirse en una estructura monolítica de proletariado disciplinado que obedeciera a sus líderes con una obediencia tan incondicional que infundiera miedo en los corazones de cualquier agresor potencial.

Los pasos de esta teoría se sucedían como los pasos de una proposición geométrica: el fracaso de la revolución en la industrialmente avanzada Alemania requería que el comunismo se estableciera en la atrasada Rusia; esto exigía una rápida industrialización con énfasis en la industria pesada; esto significaba que los campesinos no podían obtener bienes de consumo para sus alimentos y materias primas; esto significaba que los campesinos debían ser reducidos mediante coacción terrorista a granjas colectivas donde no pudieran resistir ni reducir sus niveles de producción: esto requería que todo descontento e independencia fueran aplastados bajo un estado policial despótico para evitar que los imperialistas capitalistas extranjeros explotaran el descontento o malestar social en Rusia. Para los gobernantes del Kremlin, la prueba final de la verdad de esta proposición apareció cuando Alemania, que no se había vuelto comunista sino capitalista, atacó Rusia en 1941.

Un historiador, que pudiera cuestionar los supuestos o las etapas de esta teoría, vería también que ésta hizo posible que la Rusia bolchevique abandonara la mayoría de las influencias de la ideología occidental en el marxismo (como su humanitarismo, su igualdad o su sesgo antimilitarista y antiestatalista) y le permitió recaer en la tradición rusa de un Estado policial despótico basado en el espionaje y el terror, en el que existía un profundo abismo ideológico y de modo de vida entre gobernantes y gobernados. También debería ser evidente que un nuevo régimen, como lo fue el bolchevismo en Rusia, no tendría métodos tradicionales de reclutamiento social ni de circulación de élites; éstos se basarían en la intriga y la violencia y llevarían inevitablemente a la cima a los más decisivos, más despiadados, más inescrupulosos y más violentos de sus miembros. Tal grupo, formado en torno a Stalin, inició el proceso de establecimiento del «comunismo en un solo país» en 1927-1929, y lo continuó hasta que fue interrumpido por la proximidad de la guerra en 1941. Este programa de industrialización pesada se organizó en una serie de «Planes Quinquenales», el primero de los cuales abarcó los años 1928-1932.

Los principales elementos del Primer Plan Quinquenal fueron la colectivización de la agricultura y la creación de un sistema básico de industria pesada. Para aumentar el suministro de alimentos y la mano de obra industrial en las ciudades, Stalin obligó a los campesinos a abandonar sus propias tierras (trabajadas por sus propios animales y sus propias herramientas) y trasladarse a grandes granjas comunales, trabajadas en cooperativa con tierras, herramientas y animales de propiedad común, o a enormes granjas estatales, gestionadas como empresas estatales por empleados asalariados que utilizaban tierras, herramientas y animales propiedad del gobierno. En las granjas comunales las cosechas eran propiedad conjunta de los miembros y se dividían, una vez reservadas ciertas cantidades para impuestos, compras y otros pagos que dirigían los alimentos a las ciudades. En las granjas estatales, los cultivos eran propiedad absoluta del Estado, una vez pagados los costes necesarios. Con el tiempo, la experiencia demostró que los costes de las granjas estatales eran tan elevados y sus operaciones tan ineficaces que apenas merecían la pena, aunque siguieron creándose.

El cambio al nuevo sistema se produjo lentamente en 1927-1929 y luego se puso violentamente en pleno funcionamiento en 1930. En el espacio de seis semanas (febrero-marzo de 1930) las granjas colectivas pasaron de 59.400, con 4.400.000 familias, a 110.200 granjas, con 14.300.000 familias. Todos los campesinos que se resistieron fueron tratados con violencia; se confiscaron sus propiedades, fueron golpeados o enviados al exilio en zonas remotas; muchos fueron asesinados. Este proceso, conocido como «la liquidación de los kulaks» (ya que el campesinado más rico se resistió con más vigor), afectó a cinco millones de familias kulak. En lugar de entregar sus animales a las granjas colectivas, muchos campesinos los mataron. Como resultado, el número de reses se redujo de 30,7 millones en 1928 a 19,6 millones en 1933, mientras que, en los mismos cinco años, las ovejas y las cabras cayeron de 146,7 millones a 50,2 millones, los cerdos de 26 a 12,1 millones y los caballos de 33,5 a 16,6 millones. Además, la temporada de siembra de 1930 se vio totalmente perturbada, y las actividades agrícolas de años posteriores continuaron perturbadas, de modo que la producción de alimentos disminuyó drásticamente. Como el gobierno insistió en tomar los alimentos necesarios para mantener a la población urbana, las zonas rurales se quedaron sin alimentos suficientes, y al menos tres millones de campesinos murieron de hambre en 1931-1933. Doce años más tarde, en 1945, Stalin dijo a Winston Churchill que doce millones de campesinos murieron en esta reorganización de la agricultura.

Para compensar estos contratiempos, se pusieron en cultivo, sobre todo en Siberia, grandes extensiones de tierras antes baldías, muchas de ellas semiáridas, como granjas estatales. Se llevaron a cabo numerosas investigaciones sobre nuevas variedades de cultivos para aumentar el rendimiento y aprovechar las tierras más secas del sur y el periodo vegetativo más corto del norte. Como consecuencia, la superficie cultivada aumentó un 21% en 1927-1938. Sin embargo, el hecho de que la población soviética aumentara, en los mismos once años, de 150 a 170 millones de personas, significó que la superficie cultivada per cápita sólo aumentó de 1,9 a 2,0 acres. El aprovechamiento de las tierras semiáridas exigió una extensión considerable del regadío; así, en el decenio 1928-1938 se produjo un aumento de cerca del 50% de la superficie regada (de 10,6 millones de acres a 15,2 millones de acres). Algunos de estos proyectos de irrigación combinaban el riego con la generación de electricidad por energía hidráulica, y proporcionaban instalaciones mejoradas de transporte de agua, como en nuestra Autoridad del Valle del Tennessee; éste fue el caso del famoso proyecto de Dnepropetrovsk, en la parte baja del río Dniéper, que tenía una capacidad de medio millón de kilovatios (1935).

La reducción del número de animales de granja, que no se recuperó hasta 1941, unida a los esfuerzos por desarrollar la industria pesada, dio lugar a un mayor uso de tractores y otros equipos mecanizados en la agricultura. El número de tractores pasó de 26,7 mil en 1928 a 483,5 mil en 1938, mientras que en la misma década el porcentaje de arado realizado por tractores aumentó del 1% al 72%. La cosecha se realizaba cada vez más con cosechadoras, cuyo número pasó de casi ninguna en 1928 a 182.000 en 1940. Esta complicada maquinaria no era propiedad de las granjas colectivas, sino de estaciones independientes de tractores-máquinas diseminadas por todo el país; había que alquilarlas a medida que se necesitaban. La introducción de este tipo de agricultura mecanizada no fue un éxito rotundo, ya que muchas máquinas se estropearon por culpa de la ayuda inexperta y los costes de mantenimiento y combustible eran muy elevados. No obstante, la tendencia a la mecanización continuó, en parte por el deseo de copiar a Estados Unidos y en parte por un entusiasmo bastante infantil por la tecnología moderna. Estos dos impulsos se combinaron, a veces, para producir una «gigantomanía», o entusiasmo por el gran tamaño más que por la eficacia o un modo de vida satisfactorio. En la agricultura, esto dio lugar a muchas granjas estatales enormes de cientos de miles de acres que eran notoriamente ineficientes. Además, el cambio a esta agricultura mecanizada a gran escala, en contraste con la antigua agricultura zarista organizada en parcelas campesinas dispersas cultivadas en un sistema de rotación de barbecho de tres años, aumentó enormemente problemas como la sequía generalizada, las pérdidas por plagas de insectos y la disminución de la fertilidad del suelo, que requería el uso de fertilizantes artificiales. A pesar de todos estos problemas, la agricultura soviética, sin llegar nunca a ser exitosa o siquiera adecuada, proporcionó una base en constante expansión para el crecimiento de la industria soviética, hasta que ambas se vieron interrumpidas por la invasión de las hordas de Hitler en el verano de 1941.

La parte industrial del Primer Plan Quinquenal se llevó a cabo con el mismo impulso implacable que la colectivización de la agricultura y tuvo resultados espectaculares similares: impresionantes logros físicos, despilfarro a gran escala, falta de integración, despiadado desprecio por la comodidad personal y el nivel de vida, constantes purgas de elementos de la oposición, de chivos expiatorios y de ineficaces, todo ello acompañado de explosiones de propaganda que inflaban los logros reales del plan hasta dimensiones increíbles, atacando a los grupos de la oposición (a veces reales y con frecuencia imaginarios) dentro de la Unión Soviética, o mezclando el desprecio con el miedo en ataques verbales a los países «imperialistas capitalistas» extranjeros y a sus «saboteadores» secretos dentro de Rusia.

Al Primer Plan Quinquenal de 1928-1932 siguió un Segundo Plan de 1933-1937 y un Tercer Plan de 1938-1942. El último de ellos fue completamente desbaratado por la invasión alemana de junio de 1941 y, desde el principio, había sufrido modificaciones periódicas que cambiaron sus objetivos en la dirección de un mayor énfasis en el armamento debido a las crecientes tensiones internacionales. Debido a las insuficiencias de las estadísticas soviéticas disponibles, no es fácil hacer afirmaciones definitivas sobre el éxito de estos planes. No cabe duda de que se produjo un gran aumento de la producción física de bienes industriales y de que esta producción consistió en gran medida en bienes de equipo y no en bienes de consumo. También está claro que gran parte de este avance fue descoordinado e irregular y que, mientras la renta nacional soviética aumentaba, el nivel de vida de los pueblos rusos disminuía respecto a su nivel de 1928.

Las siguientes estimaciones, realizadas por Alexander Baykov, darán una idea de la magnitud de los logros del sistema económico soviético en el período 1928-1940:


19281940
Carbón (millones de toneladas)35,0166,0
Petróleo (millones de toneladas)11,531,1
Arrabio (millones de toneladas)3-3 15,0
Acero (millones de toneladas)4-318,3
Cemento (millones de toneladas)1,85,8
Energía eléctrica (millones de kw.)5,048,3
Algodón textil (millones de metros)2742,03700,0
Textiles de lana (millones de metros)93,2120,0
Zapatos de cuero (millones de pares)29,6220,0
Transporte por ferrocarril (miles de millones de toneladas-kilómetro)934415,0
Población total (millones)150,0173,0
Población urbana (porcentaje estimado)18,0%33,0%
Personas empleadas (millones)11,231,2
Pagos totales de salarios (millones de rublos)8,2162,0
Cultivos de cereales (millones de hectolitros)92,2111,2

No cabe duda de que este tremendo logro de industrialización hizo posible que el sistema soviético resistiera el asalto alemán en 1941. Al mismo tiempo, la magnitud del logro produjo grandes distorsiones y tensiones en la vida soviética. Millones de personas se trasladaron de los pueblos a las ciudades (algunas de ellas completamente nuevas) para encontrarse con viviendas inadecuadas, alimentos insuficientes y violentas tensiones psicológicas. Por otro lado, el mismo traslado les abrió amplias oportunidades de educación gratuita, para ellos y para sus hijos, así como oportunidades de ascender en las estructuras sociales, económicas y del partido. Como consecuencia de estas oportunidades, reaparecieron las diferencias de clase en la Unión Soviética: los líderes privilegiados de la policía secreta y el Ejército Rojo, así como los dirigentes del partido y ciertos escritores, músicos, bailarines de ballet y actores favorecidos, obtenían unos ingresos tan superiores a los del ruso corriente que vivían en un mundo muy distinto. El ruso ordinario disponía de alimentos y vivienda inadecuados, estaba sometido a racionamientos prolongados, tenía que hacer cola para adquirir artículos de consumo escasos o incluso prescindir de ellos durante largos periodos, y se veía reducido a vivir, con su familia, en una habitación individual o incluso, en muchos casos, en un rincón de una habitación individual compartida con otras familias. Los gobernantes privilegiados y sus favoritos tenían lo mejor de todo, incluidos alimentos y vinos, el uso de villas de vacaciones en el campo o en Crimea, el uso de coches oficiales en la ciudad, el derecho a vivir en antiguos palacios y mansiones zaristas, y el derecho a obtener entradas para los mejores asientos en las representaciones musicales o dramáticas. Estos privilegios del grupo dirigente, sin embargo, se obtenían a un precio terrible: a costa de una inseguridad total, ya que incluso los más altos cargos del partido estaban bajo la vigilancia constante de la policía secreta e inevitablemente serían purgados, tarde o temprano, hasta el exilio o la muerte.

El crecimiento de la desigualdad fue cada vez más rápido bajo los planes quinquenales y se plasmó en leyes. Se eliminaron todas las restricciones sobre los salarios máximos; las variaciones salariales crecieron sin cesar y se acentuaron por los privilegios no monetarios concedidos a los rangos superiores favorecidos. Se crearon almacenes especiales donde los privilegiados podían obtener bienes escasos a bajo precio; en las plantas industriales se establecieron dos o incluso tres restaurantes, con menús totalmente diferentes, para los distintos niveles de empleados; la discriminación en la vivienda se hizo cada vez mayor; todos los salarios se fijaron a destajo, incluso cuando esto era totalmente impracticable; las cuotas de trabajo y los mínimos de trabajo se elevaron constantemente. Gran parte de esta diferenciación salarial se justificó bajo un fraudulento sistema de propaganda conocido como stajanovismo.

En setiembre de 1935, un minero llamado Stajanov extrajo 102 toneladas de carbón en un día, catorce veces la producción habitual. Se organizaron hazañas similares en otras actividades con fines propagandísticos y se utilizaron para justificar el aumento de la velocidad, la elevación de las cuotas de producción y las diferencias salariales. Al mismo tiempo, el nivel de vida del trabajador ordinario se reducía constantemente no sólo mediante el aumento de las cuotas, sino también mediante una política sistemática de inflación segmentada. Los alimentos se compraban en las granjas colectivas a precios bajos y luego se vendían al público a precios altos. La brecha entre ambos se ampliaba constantemente año tras año. Al mismo tiempo, la cantidad de productos arrebatados a los campesinos fue aumentando gradualmente mediante una técnica u otra. Cuando las granjas colectivas tuvieron que cambiar a tractores y cosechadoras, éstos fueron sacados de las propias granjas y centralizados en estaciones de máquinas-tractor controladas por el gobierno. Los tractores y cosechadoras debían alquilarse a un precio que se aproximaba a la quinta parte de la producción total de la granja colectiva. Una de las principales fuentes de ingresos del gobierno era el impuesto sobre el volumen de negocios (impuesto sobre las ventas) de los bienes de consumo; variaba de un artículo a otro, pero generalmente era del 60% o más. No se aplicaba a los bienes de los productores, que, por el contrario, estaban subvencionados hasta la mitad de los gastos del gobierno. La segmentación de los precios fue tan grande que en el periodo 1927-1948 los precios al consumo se multiplicaron por treinta, los salarios por once, mientras que los precios de los bienes de producción y el armamento se multiplicaron por menos de tres. Esto sirvió para reducir el consumo y falsear la imagen estadística de la renta nacional, el nivel de vida y el desglose entre bienes de consumo, bienes de capital y armamento.

A medida que crecían el descontento público y las tensiones sociales en el periodo de los planes quinquenales y la colectivización de la agricultura, el uso del espionaje, las purgas, la tortura y el asesinato aumentaron desproporcionadamente. Cada oleada de descontento, cada descubrimiento de ineficacia, cada reconocimiento de algún error pasado de las autoridades daba lugar a nuevas oleadas de actividad policial. Cuando los suministros de carne de las ciudades casi desaparecieron, tras la colectivización de la agricultura a principios de los años 30, más de una docena de altos funcionarios encargados del suministro de carne en Moscú fueron arrestados y fusilados, aunque no eran en absoluto responsables de la escasez. A mediados de los años 30, la búsqueda de «saboteadores» y «enemigos del Estado» se convirtió en una manía envolvente que apenas dejó familia sin tocar. Cientos de miles de personas fueron asesinadas, a menudo bajo acusaciones totalmente falsas, mientras que millones fueron arrestadas y exiliadas a Siberia o internadas en enormes campos de trabajo esclavo. En estos campos, en condiciones de semi-inanición e increíble crueldad, millones de personas trabajaron en minas, en campos de tala en el Ártico o en la construcción de nuevos ferrocarriles, nuevos canales o nuevas ciudades. Las estimaciones del número de personas en estos campos de trabajo esclavo en el período inmediatamente anterior al ataque de Hitler en 1941 varían desde dos millones hasta veinte millones. La mayoría de estos prisioneros no habían hecho nada contra el estado soviético o el sistema comunista, sino que eran familiares, socios y amigos de personas que habían sido arrestadas por cargos más graves. Muchos de estos cargos eran completamente falsos, ya que se habían inventado para proporcionar mano de obra en zonas remotas, chivos expiatorios para las averías administrativas y para eliminar a posibles rivales en el control del sistema soviético, o simplemente debido a la creciente sospecha paranoide masiva que envolvía a los niveles superiores del régimen. En muchos casos, sucesos fortuitos desembocaron en represalias a gran escala por rencores personales de alcance muy superior al justificado por el propio suceso. En la mayoría de los casos, estas «liquidaciones» tuvieron lugar en los calabozos de la policía secreta, en plena noche, sin más anuncios públicos que los más lacónicos. Pero, en unos pocos casos, se escenificaron espectaculares juicios públicos en los que los acusados, por lo general famosos líderes soviéticos, fueron reprendidos y vilipendiados, confesaron volublemente sus ruines actividades y, tras ser condenados, fueron sacados a la calle y fusilados.

Estas purgas y juicios tuvieron en vilo a la Unión Soviética y mantuvieron al resto del mundo en un estado de asombro continuo durante todo el periodo de los planes quinquenales. En 1929 fue purgado un nutrido grupo de dirigentes del partido que se oponían a la despiadada explotación del campesinado (la llamada «oposición derechista»), dirigidos por el teórico más experto de la ideología marxista del partido, Nikolai Bujarin. En 1933, cerca de un tercio de los miembros del partido (al menos un millón de nombres) fueron expulsados del partido. En 1935, tras el asesinato de un partidario estalinista, Serge Kirov, a manos de la policía secreta, muchos de los «viejos bolcheviques», incluidos Zinoviev y Kamenev, fueron juzgados por traición. Al año siguiente, justo cuando comenzaba la Guerra Civil española, el mismo grupo fue juzgado una vez más como «trotskistas» y fusilado. Unos meses más tarde, otro gran grupo de «viejos bolcheviques», entre ellos Karl Radek y Grigori Pyatakov, fueron juzgados por traición y ejecutados. Más tarde, ese mismo año (1937), la policía secreta alemana envió a Stalin, a través de Benes, presidente de Checoslovaquia, pruebas de que los líderes del ejército soviético habían estado en comunicación con el Alto Mando alemán. Estas comunicaciones habían tenido lugar desde antes de 1920, eran un secreto a voces para los estudiosos cuidadosos de los asuntos europeos, y habían sido aprobadas por ambos gobiernos como parte de un frente común contra las potencias democráticas occidentales; sin embargo, esta información se utilizó como excusa para purgar al Ejército Rojo de la mayoría de sus antiguos líderes, mientras que ocho de los más altos generales, encabezados por el mariscal Mijail Tukhachevski, fueron ejecutados. Menos de un año después, en marzo de 1938, los pocos viejos bolcheviques que quedaban fueron juzgados, condenados y ejecutados. Entre ellos estaban Bujarin, Aleksei Rykov (que había sucedido a Lenin como presidente de la Unión Soviética) y G. Yagoda (que había sido jefe de la policía secreta).

Por cada dirigente que fue eliminado públicamente por estos «Juicios por traición de Moscú», miles fueron eliminados en secreto. En 1939 todos los líderes más antiguos del bolchevismo habían sido expulsados de la vida pública y la mayoría habían muerto de forma violenta, quedando sólo Stalin y sus colaboradores más jóvenes, como Molotov y Voroshilov. Toda oposición a este grupo, en acción, palabra o pensamiento, se consideraba equivalente al sabotaje contrarrevolucionario y al espionaje capitalista agresivo.

Bajo el estalinismo, toda Rusia estaba dominada por tres enormes burocracias: la del gobierno, la del partido y la de la policía secreta. De éstas, la policía secreta era más poderosa que el partido y el partido más poderoso que el gobierno. Cada oficina, fábrica, universidad, granja colectiva, laboratorio de investigación o museo tenía las tres estructuras. Cuando la dirección de una fábrica trataba de producir bienes, eran constantemente interferidos por el comité (célula) del partido o por el departamento especial (la unidad de policía secreta) dentro de la fábrica. Existían dos redes de espías de la policía secreta, desconocidas entre sí, una al servicio del departamento especial de la fábrica, mientras que la otra informaba a un alto nivel de la policía secreta exterior. La mayoría de estos espías no eran remunerados y prestaban sus servicios bajo amenazas de chantaje o liquidación. Estas «liquidaciones» podían ir desde reducciones salariales (que iban a parar a la policía secreta), pasando por palizas o torturas, hasta el exilio, el encarcelamiento, la expulsión del partido (si se era miembro) o el asesinato. La policía secreta disponía de enormes fondos, ya que recaudaba las deducciones salariales de un gran número de personas y tenía millones de trabajadores esclavos en sus campos para alquilarlos, como animales de tiro por contrato, para proyectos de construcción del Estado. Cada vez que la policía secreta necesitaba más dinero, podía meter a un gran número de personas, sin juicio ni previo aviso, en su sistema de deducciones salariales o en sus campos de trabajo para ser alquilados. Parecería que la policía secreta, operando de esta manera, eran los verdaderos gobernantes de Rusia. Esto era cierto excepto en la cúpula, donde Stalin siempre podía liquidar al jefe de la policía secreta haciéndole arrestar por su segundo al mando a cambio de la promesa de Stalin de ascender al arrestado al puesto más alto. De este modo, los jefes de la policía secreta fueron eliminados sucesivamente; V. Menzhinsky fue sustituido por Yagoda en 1934, Yagoda por Nikolai Yezhov en 1936, y Yezhov por Lavrenti Beria en 1938. Estos rápidos cambios pretendían encubrir las falsificaciones de pruebas que estos hombres habían preparado para las grandes purgas del periodo, cerrándose la boca de cada hombre con la muerte al concluir su parte en la eliminación de los rivales de Stalin. Para mantener la organización subordinada al partido, ninguno de los líderes de la policía secreta fue miembro del Politburó antes de Beria, y Beria fue completamente la criatura de Stalin hasta que perecieron juntos en 1953.

Sería un grave error creer que el sistema de gobierno soviético, con su peculiar amalgama de censura, propaganda de masas y terror despiadado, fue una invención de Stalin y sus amigos; sería igualmente erróneo creer que este sistema es una creación del bolchevismo; la verdad es que forma parte del modo de vida ruso y tiene una tradición que se remonta a través del zarismo hasta el bizantinismo y el cesarismo. En la propia Rusia tiene precedentes típicos en Iván el Terrible, Pedro el Grande, Pablo I o Alejandro III. Los principales cambios consistieron en que el sistema, gracias al avance de la tecnología, las armas, las comunicaciones y el transporte, se hizo más omnipresente, más constante, más violento y más irracional. Como ejemplo de su irracionalidad podemos señalar que la política estaba sujeta a repentinos cambios, que no sólo se llevaban a cabo con una severidad despiadada, sino que, una vez que la política había cambiado, aquellos que habían sido más activos en la política oficial anterior eran liquidados como saboteadores o enemigos del estado por sus actividades anteriores tan pronto como la política cambiaba. A finales de la década de 1920, los funcionarios de Ucrania tenían que hablar ucraniano; en pocos años, los que lo hacían eran perseguidos por tratar de perturbar la Unión Soviética. A medida que cambiaban los líderes, cada uno exigía el 100% de lealtad, lo que se convertía en una excusa para la liquidación por parte de un sucesor tan pronto como cambiaba el líder. Los cambios en la política hacia los campesinos crearon muchas víctimas, al igual que los violentos cambios en la política exterior. Las relaciones soviético-alemanas pasaron de una base de amistad en 1922-1927 a una de la más violenta animosidad en 1933-1939, cambiaron a una patente amistad y cooperación en 1939-1941, para ser seguidas de nuevo por una violenta animosidad en 1941. Estos cambios de política eran difíciles de seguir para el pueblo ruso, fuertemente censurado; eran casi imposibles de seguir para los simpatizantes soviéticos o los miembros de los partidos comunistas en países extranjeros; y eran muy peligrosos para los líderes del sistema soviético, que hoy podrían encontrarse bajo arresto por haber seguido una política diferente (pero oficial) un año antes.

Sin embargo, a pesar de todas estas dificultades, la Unión Soviética siguió creciendo en fuerza industrial y militar en la década anterior a 1941. A pesar de los bajos niveles de vida, las tensiones internas, las purgas devastadoras, los trastornos económicos y el despilfarro y la ineficacia a gran escala, la base industrial del poder soviético continuó expandiéndose. Los alemanes nazis, y el mundo exterior en general, eran más conscientes de las tensiones, las purgas, las dislocaciones y la ineficiencia que de la creciente potencia, con el resultado de que todos se asombraron de la capacidad de la Unión Soviética para resistir el asalto alemán que comenzó el 22 de junio de 1941.

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